Syringomyelia is een voorkomende aandoening bij Cavalier King Charles Spaniels. Lange tijd was het vermoeden, dat het probleem ontstaat door een in aanleg te klein achterhoofdsbeen en daardoor een te klein achterhoofdsgat. Dit heet de Chiari malformatie of misvorming. Dit betekent dat de schedelholte achter in de kop te klein is en dat de vloeistof die hersenen en ruggenmerg omspoelt niet vrij kan circuleren. Deze vloeistof wordt in het ruggenmerg geperst waardoor een holte ontstaat en dit wordt syringomyelie genoemd.

Na vele onderzoeken lijkt deze theorie achterhaald. Wat op dit moment als meest aannemelijke oorzaak gezien wordt is dat de openingen in de schedel voor de halsslagaders te nauw zijn. Doordat deze aderen te nauw zijn, is er een constante overdruk in de schedel. In combinatie met het pulseren van het bloed door de vaten vanuit het hart, slaat dit letterlijk door de druk holtes in het centrale zenuwkanaal. Verder onderzoek moet uitwijzen in hoeverre deze theorie eindelijk de daadwerkelijke oorzaak mee gevonden is.

De holtevorming in het ruggenmerg veroorzaakt beschadigingen waardoor typische verschijnselen ontstaan. Het meest voorkomend is krabben aan één kant, maar het kan beiderzijds voorkomen. Er zijn hierbij geen afwijkingen aan huid of oor. Aangedane honden zijn tevens gevoelig aan kop, nek en voorpoten en gillen vaak van de pijn zonder duidelijke reden. De pijn kan samenhangen met de houding van de kop en sommige honden eten en slapen bij voorkeur met de kop omhoog. Sommige ernstig aangedane jonge honden ontwikkelen een nek skiliose, dit is een kronkel in de ruggengraat. Tenslotte krijgen ernstig aangedane honden een waggelende gang met de achterpoten en of zwakte van de voorpoten. Doofheid komt ook voor en wordt veroorzaakt door vloeistof in het middenoor.

Beide sexen en alle kleurtypes zijn aangedaan. De verschijnselen ontstaan meestal vanaf de leeftijd van een halfjaar. Veel honden leiden een relatief normaal leven, maar sommige honden verslechteren toenemend en worden rond middelbare leeftijd geëuthanaseerd. Er bestaan dus duidelijk verschillende graden van ernst van de aandoening. Bij andere rassen komt de aandoening soms ook voor, zoals o.a. bij King Charles Spaniels, Yorkshire terriers en Malteser terriers.

De enig zekere manier om de diagnose syringomyelia vast te stellen, is door middel van een MRI scan. MRI is Magnetic Resonance Imaging.

Tenslotte: De aandoening is erfelijk, maar verloopt niet via de simpele vererving. Meerdere genen spelen waarschijnlijk een rol. Verder DNA onderzoek is nodig om de betrokken genen vast te stellen.